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记者手记:波士顿高等教育之旅

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记者3月底随总部位于美国纽约的外国记者中心工作人员来到大波士顿地区,了解美国高等教育的趋势。在为期两天的行程中,记者参观了老牌名校哈佛的创新实验室(i-lab),了解了麻省理工学院推行的大规模在线开放课程以及富兰克林·奥林工程学院的课程创新。

记者了解到,位于马萨诸塞州尼德姆的私立本科工程大学奥林工程学院将“跨学科”发挥到极致。

2002年,奥林学院录取了第一届学生。11年后,它便在《美国新闻与世界报道》2013年全国大学排名中的最佳本科工程系中跻身第四名。其所推行的改革,被认为是美国高等教育工程彻底、系统、具有示范意义的改革。

据奥林学院教务长文森特·曼诺介绍,该学院自建校伊始便只分方向,不设院系。例如,有的教职工专攻工程学,有的主要研究领域是电子及计算机工程,有的是人类学。但这些教职工作为一支整体教育团队,不隶属于任何一个院系。

“这样做的目的是给学生和老师传递这样一个信息,你所教或所学的课程必须是融会贯通的。例如,你不能认为数学知识只能应用在数学领域,”曼诺说,“简而言之,这种机构的存在会成为跨学科理念的障碍。”

正在奥林学院就读本科二年级的琼斯告诉记者,在奥林,学习是以项目为单位的,每门课由若干个小项目组成。以一年级为例,人类学方向的老师会帮助学生选定一个社区,让学生去了解这个社区居民的需求,根据他们的需求确定项目内容,再由编程老师提供技术指导,以团队合作的方式完成项目。

走进课堂,记者看到,一组学生正围着电脑设计一款软件,他们要帮助一对在美国待了一辈子但仍然语言不通的中国老夫妇学习英语;还有一群学生正在制作一款特殊的切菜板,目的是帮助一位双目失明的家庭主妇,让她仅凭手指的触觉,就能准确判断切菜位置;另外一些人则在给一位背疾非常严重的上班族设计一款靠枕,让他坐着时背部能有足够支撑,以缓解疼痛。

除跨学科外,“创新”和“企业家精神”则是记者了解到的另外两个关键词。以哈佛大学的创新实验室(i-lab)为例,它的创建基于一个简单理念:集合全校资源鼓励学生进行跨学科创业实践。

哈佛创新实验室常务董事戈登·琼斯告诉记者,任何一名哈佛学生或毕业生,只要对创新感兴趣或有创业想法,就可以来到创新实验室,获得跨学科、跨院系的资源支持,包括基本课程培训、与企业家一对一面谈、实地学习经验、灵活开放的工作区域等。

在i-lab里,诞生了很多具有影响力的创业型企业。现在常驻创新实验室的创业团队包括,为军事社群提供专业网络服务的RallyPoint,开发出可抛掷的低成本球形照相机的Bounce Imaging,定制软件解决方案的Extension Engine等。

哈佛大学2012级毕业生弗朗西斯科·阿圭勒说,当初,他带着他的创意——可抛掷的传感器——来到i-lab,他以为所能得到的支持仅是一块办公场所。

“但是,i-lab为我们提供了惊人的丰富资源,为我们搭桥引线介绍各类相关人才和投资者,并提供哈佛的教师资源对我们进行指导。同时作为一个靠硬件起家的新公司,我们需要频繁使用3D打印机和原型实验室,在这里,这些都是免费使用,”阿圭勒说。

如今,阿圭勒已经是一家公司的执行董事长,拥有一支包括机械工程师、软硬件工程师、手机应用开发人员的研发团队。他当初的想法也生成一款名为“探险者”的低成本、可抛扔的球形照相机。

此外,麻省理工学院所推行的大规模在线开放课程也代表教育改革的一个方向:有了技术支撑,个性化培养手段会成为主流,教师的身份将从教学者转变为助学者。

同时,这些高校还有一个共同特征,即并非传统的根据市场需求的人才培养模式。恰恰相反,它们鼓励学生分析市场未来趋势,成为就业机会的创造者。

“一场全球性的教育革命正在进行,虽然我并不清楚它会将我们带往何方。但我相信,大学教育改变运作方式,会朝着跨学科的方向迈进,”麻省理工学院公开课项目对外关系总裁史蒂芬·卡尔森说。(记者 王凡)

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